ORIENTE MEDIO

‘Toda nuestra vida depende del agua’: el cambio climático, la contaminación y las represas amenazan a los árabes de los pantanos de Irak

En una isla rodeada por los estrechos cursos de agua de las marismas de Chebayesh en el sur de Irak, Sabah Thamer al-Baher se levanta con el sol para ordeñar su manada de búfalos de agua.

Este verano ha sido duro para Baher, padre de dos hijos. La temporada de lluvias 2020-2021 de Irak fue la segunda más seca en 40 años, según las Naciones Unidas, lo que provocó que la salinidad de los humedales aumentara a niveles peligrosos.

Los animales enfermaron y murieron, y Baher se vio obligado a comprar agua potable para su propia manada de alrededor de 20 búfalos, su única fuente de ingresos.

Se prevé otra sequía para 2023, ya que el cambio climático, la contaminación y las represas aguas arriba mantienen a Irak atrapado en un ciclo de crisis hídricas recurrentes.

«Los pantanos son nuestra vida. Si las sequías persisten, dejaremos de existir, porque toda nuestra vida depende del agua y de la cría de búfalos de agua», dijo Baher, de 37 años.

Baher y su familia son árabes de los pantanos, la población indígena de los humedales que fue desplazada en la década de 1990 cuando Saddam Hussein hizo una represa y drenó los pantanos para expulsar a los rebeldes que se escondían en los juncos.

Después de su derrocamiento en 2003, los pantanos se volvieron a inundar parcialmente y muchos árabes de los pantanos regresaron, incluida la familia de Baher.

Sin embargo, las condiciones han desequilibrado el frágil ecosistema de los humedales, poniendo en peligro la biodiversidad y los medios de vida, dijo Jassim al-Asadi, un ambientalista nacido en las marismas.

«Cuanta menos agua, más salada es», dijo Christophe Chauveau, un veterinario francés que examinó las marismas para Agrónomos y Veterinarios sin Fronteras, y agregó que los búfalos beben menos y producen menos leche cuando la calidad del agua baja.

Según el Instituto Max Planck, el aumento de temperatura en el Medio Oriente durante el verano ha sido de más de 0,5 grados Celsius por década, aproximadamente el doble que el promedio mundial.

Los vecinos de Irak también están sufriendo por las sequías y el aumento de las temperaturas, lo que ha provocado disputas regionales por el agua. El Ministerio del Agua dijo a principios de este año que los flujos de agua de Irán y Turquía se redujeron en un 50 por ciento durante el verano.

PRIORIDADES

Luego está la cuestión de la contaminación procedente de aguas arriba. En 2019, el gobierno dijo que 5 millones de metros cúbicos por día de aguas residuales sin tratar se bombeaban directamente al Tigris, uno de los ríos que alimentan las marismas de Irak.

El ambientalista Azzam Alwash dijo que existe una necesidad urgente de que Irak se comprometa con una estrategia de gestión del agua a largo plazo, ya que se estima que su población de rápido crecimiento de casi 40 millones se duplicará para 2050.

Aoun Dhiab, portavoz del Ministerio del Agua, dijo que la estrategia del gobierno era preservar los cuerpos de agua permanentes y más profundos de las marismas en un mínimo de 2.800 kilómetros cuadrados (1080 millas cuadradas).

«Esto es lo que estamos planeando, preservar los cuerpos de agua permanentes para proteger los recursos ecológicos y las poblaciones de peces», dijo.

Dhiab dijo que los niveles de agua en las marismas habían mejorado parcialmente desde el verano, con menos evaporación debido a la caída de las temperaturas y que los humedales se encogen y expanden naturalmente según la temporada.

También dijo que el gobierno no podía destinar más agua a las marismas cuando había escasez de agua potable en verano.

«Por supuesto que la gente en las marismas quiere más agua, pero tenemos que priorizar. La prioridad es el agua potable, los municipios y la preservación del río Shatt al-Arab», dijo.

La sequía y la contaminación del río Shatt al-Arab provocaron una crisis en el sur de Irak en 2018, cuando miles de personas fueron hospitalizadas por enfermedades transmitidas por el agua.

No obstante, las consecuencias son castigadoras para los árabes de los pantanos. Con su hija menor acurrucada en sus brazos y bebiendo leche de búfalo de su comedero, Baher observa a sus sobrinos atender a un búfalo enfermo.

En verano, algunos de los parientes de Baher trasladaron sus rebaños a partes más profundas de las marismas, donde los niveles de salinidad eran más bajos, pero peleando por los mejores lugares ya que las familias se vieron obligadas a compartir espacios cada vez más reducidos.

Las estimaciones sobre la población actual de las marismas varían ampliamente . Una vez 400.000 en la década de 1950, alrededor de 250.000 personas regresaron cuando las marismas se volvieron a inundar.

Si bien la disminución del suministro de agua empujó a los agricultores este año a mudarse a las ciudades, donde la falta de empleos y servicios ha provocado protestas en el pasado, Baher, como muchos otros pastores jóvenes, espera poder permanecer aquí.

«Me sentí como un extraño en la ciudad», dijo, recordando cuando se drenaron las marismas. «Cuando el agua volvió a las marismas, recuperamos nuestra libertad».

Reporte de Charlotte Bruneau y Thaier Al-Sudani Editado por Raissa Kasolowsky

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